Mariposas monarca

¡Seguro todos hemos vistos alguna vez uno de estos increíbles y hermosos insectos! Se trata de las mariposas monarca, una familia de insectos llamados científicamente danaus plexippus, con características que las hacen resaltar sobre las demás en cuanto a forma, tamaño y color. 

Las mariposas monarcas son conocidas casi a nivel mundial debido a su intensa e increíble migración durante los periodos de invierno hacia países norte y Centroamericanos como Canadá y México. Son además, consideradas por muchos expertos en el área como uno de los insectos más evolucionados, con mayor capacidad de adaptación y sobrevivencia ante las situaciones climáticas donde se ubiquen.  Mariposa monarca A continuación, en este artículo vamos a detallar cada una de las características que las hacen únicas entre las demás mariposas; así mismo brindaremos respuesta a interrogantes como: ¿cuáles son las especies similares? y ¿cuáles son los depredadores y parásitos naturales de estas mariposas? 

Características morfológicas

Tamaño 

Su tamaño aproximado es de 9 a 10 centímetros.  Tienen un peso aproximado de hasta 75 miligramos. ¡Muy livianos!  Tiene en común con otros insectos poseer en su cabeza dos y tipos de ojos, aquellos diminutos ubicados en las antenas y los más grandes, formados por muchas unidades llamadas omatidias.  Un dato curioso es que a nivel de todo el cuerpo y primordialmente sobre las antenas se encuentra el sentido del tacto de las mariposas  Las mariposas monarcas machos son mucho más grandes que las hembras, presentan venas más finas y dos círculos negros en cada ala trasera. Estos liberan feromonas para atraer a las mariposas hembras. Por el contrario, las hembras son más delgadas y con venas más gruesas

Cuerpo 

  • Tórax. En este o al comienzo del abdomen poseen el órgano sensorial timpánico, que les permite detectar cualquier ruido o vibración, como señal de alerta de posibles enemigos o de compañeros de su misma especie. 
  • Alas. Están constituidas por escamas que suelen ser pequeñas, con forma y tamaño diferente. la funcionalidad de estas, es reforzar la estructura del ala para proporcionar mayor fuerza y resistencia en el vuelo. 

Color

Son fáciles de identificar debido al color naranja muy particular de las alas, las cuales son brillantes y en las que se ven reflejadas venas de color negro con puntitos blancos.  La coloración que adoptan las escamas se debe a procesos de pigmentación mediante su contenido en la dieta; o por mecanismo donde la luz se refracta en la superficie, generando aspectos y colores con tonos metálicos El color característico de las alas, se debe también a un mecanismo de defensa. Ya que para los depredadores naturales de estos insectos el color les advierte quizás se traten de insectos venenosos o potencialmente peligrosos.

Las mariposas monarca se alimentan de una planta cuya savia es supremamente tóxica; así que sí, son venenosas y generan mal sabor en la boca de los depredadores.  La parte inferior de las alas suelen ser más claras, debido a que esto les permite poder camuflarse sobre la corteza de los árboles o sobre las rocas. 

Ciclo biológico de la mariposa monarca

Las mariposas monarcas tienen cuatro fases dentro de su ciclo de vida: huevo, oruga, crisálida y adulto. Sus principales zonas de reproducción son en lugares abiertos, campos donde se cultiva pasto, entre otros. Básicamente predominan en donde crecen los algodoncillos para el desarrollo de la forma de larva u oruga.  Para que se puedan dar un ciclo biológico adecuadamente, influye mucho las condiciones climáticas en las que se encuentran las zonas donde van a depositar sus huevos para la reproducción. En climas de temperaturas extremadamente altas no son capaces de resistir

Huevo

Primero inicia como un huevo que mide aproximadamente 1 mm de diámetro, el cual es alojado sobre los algodoncillos mencionados, también conocidos como asclepias y duran alrededor de 4 a 8 días para eclosionar

Larva

Posteriormente los huevos eclosionan para dar una larva o gusano, la cual comenzará a alimentarse de los demás huevos colocados, así como de la planta donde la hembra depositó los huevos. A medida que se va alimentando la larva crece hasta convertirse en oruga grande y robusta, que ya poseen el patrón característico de naranja y negro. Cabe destacar, que para llegar a pupa la larva pasa por 5 periodos que tiene una duración de 15 días aproximadamente. 

Crisálida

Luego del período de larva, se forma una pupa lista para la metamorfosis. Esta fase suele tener una duración de diez días aproximadamente. 

Adulto

Recibe el nombre también de imago, el cual ya se encuentra listo para despegar con sus peculiares colores. Generalmente tiene un período de duración de dos a seis semanas, según las condiciones del ecosistema en las que se encuentren. 

Alimentación de la mariposa monarca

Son insectos herbívoros, inicialmente se alimentan de la cáscara de los huevos de donde emergen y ya luego de las hojas de la planta de algodoncillo que son tóxicas; estas son las que le otorgan la cualidad de producir y mantener el tóxico en sus alas. Esto último, es una gran ventaja, ya que además de protegerlas, les da un olor y sabor desagradable para sus depredadores.

A pesar de que la planta de Asclepias produce tóxicos que son ácidos y dañinos, las mariposas monarcas pueden tomar este veneno y digerirlo para depositarlo sobre toda su piel; dotando su cuerpo de un escudo protector, que actúa disminuyendo el apetito de los depredadores que les acechan.  En la forma adulta de las mariposas monarcas además de las hojas también se alimentan del néctar del algodoncillo. Actualmente existen una gran variedad de esta planta, aproximadamente más de 120 especies. Y, además de las asclepias también hay otras plantas que producen néctar de las cuales sirve de alimento. 

¿Donde viven las mariposas monarca?

Generalmente no se encuentran en un solo sitio debido a su migración anual constante. Como bien sabemos el tipo de hábitat es terrestre y, puede ubicarse a nivel del sur hacia el tercer trimestre del año, mientras que para la época de primavera se ubican en el norte. Mariposa monarca Comúnmente se localizan mucho en zonas con abundantes pastos, localidades abiertas, jardín y menos común en los bosques. En países centroamericanos se ubican mucho hacia los bosques y en algunos casos en matorrales y desiertos.   Las áreas con temperatura más alta no son las de mayor agrado para estas mariposas.  

Fenómeno migratorio de las monarcas

Para las mariposas monarca la migración es el proceso de adaptación que les permite sobrevivir. Cuando el tiempo de luz solar comienza a disminuir y se aproximan aires fríos que derriban de forma drástica la temperatura de los países norte o centro americanos, las mariposas monarcas se ven en la obligación de comenzar a migrar hacia zonas más cálidas; debido a que no son capaces de regular su temperatura interna, aunado a ello la falta de comida por la duración del invierno que provoca enlentecimiento en las plantas algodoncillos, principal fuente de alimento para las mariposas. 

Todo lo anterior, le permitió a esta especie desarrollar particularidades fisiológicas y en su morfología para resistir y poder volar grandes distancias por largo tiempo. Son consideradas como las mejores en sus mecanismos de adaptación y supervivencia.   Las mariposas monarca inician el proceso migratorio primeramente hacia el sur, para aprovechar las corrientes de aires que se generan y así plantar sus huevecillos y replicar el proceso reproductivo.  Al comienzo llegan a las zonas boscosas de México para los meses agosto a octubre y se alojan aquí durante cinco meses. Se agrupan en colonias y localizan árboles sanos y maduros con cañas bien húmedas para protegerse de los fuertes cambios climáticos que se avecinan.  Para los meses de diciembre a enero, el objetivo es fundamentalmente la supervivencia.

Se pueden evidenciar durante estas épocas, volando, sobre las ramas o en la parte de media de árboles, ya que las corrientes de viento no son tan fuertes en esta zona, y las temperaturas no alcanza los límites extremos. Se agrupan por las noches y en días nublados o lluviosos para generar calor entre estas. Sin embargo, en ocasiones se posan en exceso sobre los racimos de las ramas, lo que conlleva a que el peso desprenda la rama y la consecuente caída de muchas de ellas, quedando vulnerables al frío y la devastación. 

Especies similares a las mariposas monarca

Las mariposas monarca son un tipo de insecto corresponde a la familia de mariposas llamadas patas de cepillo, científicamente con el nombre de Nymphalidae Mariposa monarca Actualmente existen otras especies que presenta mucha similitud con las mariposas monarcas. Las tres principales son las que se describen a continuación:

Mariposa Reina

Llamada científicamente como Danaus gilippus. A diferencia de las monarcas, en esta especie las hembras son mucho más grandes que los machos, pueden alcanzar hasta los 30 centímetros de diámetro y más o menos 8 cm de largo. Pueden llegar a pesar hasta 12 gramos. Es una variedad gigante, sin duda alguna. Además, pueden variar de colores, no siempre son del color característico naranja con las venas negras. 

Mariposa Soldado

Recibe el nombre científico de Danaus eresimus y miden aproximadamente unos 0.7 cm de diámetro. Presenta variedad de colores desde marrón a rojizo y pueden tener o no los puntitos blancos; las venas son mucho más finas y ligeramente negras. En algunos casos, sus manchas no son redondas si no cuadradas. 

Mariposa Virrey

Conocida por los científicos como Limenitis archippus. Presentan alas de color rojo brillante, con un único ribete negro en el borde de las alas. Este borde presenta una fila de los puntitos redondos. A diferencia de los monarcas, las líneas negras no representan las venas, sino más bien túbulos que potencian las fuerzas de sus alas. Estas alas son de naranja rojizo brillante, posee una franja negra en los bordes de las alas. La franja posee una hilera de puntos blancos. Por la composición de sus alas, mediante esta especie se han desarrollado avances en tecnología visual

Depredadores naturales de las mariposas monarca

Gracias a la planta de las que se alimentan las mariposas monarcas sintetizan un tóxico que es usado para su protección. Sin embargo, aun cuando en sus fases evolutivas tanto orugas e imago ya contienen el tóxico en su cuerpo, existen ciertos depredadores que se pueden alimentar con ellas, siendo uno de los principales las aves, por ejemplo las siguientes:

  • Bolsero tunero y el de dorso oscuro, los cuales se alimentan selectivamente de algunas partes de las mariposas monarcas, básicamente los músculos ubicado en el tórax y el tejido adiposo de la parte abdominal; por lo que la piel que presenta el contenido tóxico lo desechan.
  • Picogordo tigrillo. En este caso, esta ave es menos selectiva por lo que se alimenta de la totalidad de la mariposa. 
  • Ratones del campo. En especial las variedades de ratones que presentan las orejas negras como los Peromyscus melanotis que mantiene su hábitat debajo de los grupos de estas mariposas con el fin de esperar pacientemente cuando ellas caen muertas por las condiciones climáticas.
  • Existe también microorganismos parasitarios. El más conocido es un tipo de protozoarios denominado por los microbiólogos como Ophryocystis elektroscirrha. Se distribuye de forma amplio sobre norte américa y evidentemente afecta la sobrevivencia de las mariposas monarcas al alimentarse constantemente de ellas hasta debilitarlas y por ende mueren. 

En definitiva, las mariposas monarcas son una maravilla de la naturaleza, no solo por su extraordinaria y atractiva belleza; sino por cada una de las particularidades que las convierten en dignas representantes de la “realeza”. 

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